专利流氓——美国高通公司的发家史

  ,全球领先的高科技通信企业,全球最大的移动芯片供应商,CDMA技术商用化的先驱,世界500强。

  也许你对他的名字很陌生,但是实际上,他在行业里的地位非常高,也很有威望。就连教主乔布斯,也要叫他一声前辈。

  他1933年出生于美国马萨诸塞州新贝德福德。上高中的时候,他的指导老师说科学和工程学没有未来。于是,他考取了康奈尔大学的酒店管理学院,但被室友嘲笑课程太简单,他又转而学习电气工程。。。(所以说,老师和室友是多么重要!)

  之后,他继续攻读麻省理工学院(MIT)的博士学位,最后成为大学老师。他还和另一名教员合著了名为《通信工程基础》的教科书。

  1966年,加州大学圣迭戈分校请雅各布斯帮助创立一所新工程学院,于是他带着一家人(妻子及四个儿子)前往美国西部的圣迭戈(San Diego)。

  在圣迭戈分校任教时,雅各布斯与几位加州大学洛杉矶分校的教授一起创立了咨询公司Linkabit Corp。这家公司开发应用于军用卫星通讯领域的技术。之后,他辞去教学工作,全职投入到这家公司的运营中,直到1985年退休。

  大牛就是大牛,怎么甘心这么早就退休? 三个月后,也就是1985年7月,他与六个Linkabit公司的同事共同创立了高通(Qualcomm)。

  “Qualcomm”这个名字来自于“quality communications”,也就是“高质量的通信”。当时,他们没有产品,也没有商业计划,只是在一家比萨饼店楼上租了一间办公室。

  早在1940年代,好莱坞女演员海蒂·拉玛(Hedy Lamarr)和作曲家乔治·安太尔(George Antheil)受到音符组织方式的启发,推测可用多个频率发送一个无线电传输信号。这种称作“跳频”的方式,可以避免无线电信息受到阻塞。他们为这项技术申请了专利,但并没有引起重视。

  一直到了80年代,雅各布斯慧眼识珠,发现了CDMA技术的价值。他认为这项技术可以将网络容量提高四十倍,将大幅提升网络的容量,降低网络的成本。所以,选择CDMA技术作为高通公司的主要研究方向。

  当时的通信行业,所有人的目光都集中在TDMA技术上,投入巨资进行研发。大家熟悉的GSM,就是基于TDMA技术的。

  为了证明CDMA有用、好用,高通花了数年时间进行实地实验、驱动测试以及行业演示。

  事实证明,CDMA技术确实能够提供更好的声音质量,运营成本也更为低廉。此后,CDMA逐渐进入了发展的快车道。

  在高通的努力下,CDMA最终成为可以和GSM分庭抗礼的一个全球性通信技术标准,CDMA通信网络也在全球各地被建立起来。

  早年CDMA技术刚推广的时候,并没有多少厂家愿意生产CDMA手机,经常出现没有手机可用的窘境。所以,高通公司只能自己也参与制造。虽然这项业务亏损惨重,然而它还是为打开局面做出了贡献。

  高通pdQ在当时非常先进——带有一个可翻转的键盘,后面隐藏了一个大大的、160*240分辨率的LCD显示屏。可以查看电子邮件、浏览网页。网速虽然仅有14.4Kbps,但在当时已经是非常快的了。同时该机还能运行Palm OS应用。使用的是锂离子电池,能够提供150分钟的通线MB运行内存。当时售价就高达800美元。

  后来,制造CDMA手机的厂家多了起来。但是,这些手机厂商还是顾虑重重,因为他们觉得高通是同业竞争对手,怕高通不会提供最新的芯片给它们。

  与此同时,高通公司发现,它的现金流主要来自芯片制造和知识产权使用费,手机业务利润并不高。

  于是,2000年,高通做出了重要的决定,将手机生产业务卖给日本京瓷公司(Kyocera),将网络设备业务卖给瑞典爱立信公司(Ericsson)。

  此后,高通专注于技术开发和授权、以及半导体芯片。甚至芯片,高通也是只研发,不生产(生产外包出去)。

  因为高通拥有CDMA手机的许多核心技术,使自己处于产业链的上游地位,任何想要应用CDMA技术的公司都必须向它付费。这使得“轻资产”的高通在当时财务困难的电信业中,仍然获得了可观的利润率。

  高通的主要收益来自于两部分:专利授权和手机基带芯片(负责无线通信功能的核心芯片)出售。

  对于运营商来说,一方面需要采购手机厂商的定制机;另一方面,还需要采购设备商生产的设备,得间接付出两份专利许可费用。

  2G时代是GSM的天下,那时候高通还没有什么垄断性的线G时代,完全不一样了,WCDMA、TD-SCDMA、CDMA2000,这几个3G标准全部都和CDMA有密切关系。

  其实,一个公司搞研发,申请专利,收点专利授权费也是天经地义、无可厚非,大家也不会有什么意见。但是,高通的收法,实在是有点“流氓”。。。

  一般收专利费的方式是,如果你用了我的专利,就按涉及专利的部分作为计算比例的基数。而高通呢,是按照整体作为基数进行收取的。

  比如说,你研发了一款手机,用了某厂家的芯片,一般来说,你(按谈好的价格)付这个芯片的钱,就行了。

  但是,如果你用了高通的芯片,不好意思,不管你手机卖多少钱,必须按手机价格的5%给高通钱。

  哪怕你造个飞机,价值10亿美元,只要用了它的芯片,你就要给它5000万美元。。。

  手机的功能现在不断增加,各个配件(摄像头、屏幕)都越来越好、越来越贵,整机价格在提升,你的芯片不变,你依旧可以按比例抽钱。

  现在行业竞争这么激烈,厂家利润本来就微薄,你这不分青红皂白就收5%,人家心里肯定不爽啊。。。

  关键是,即使你恨得咬牙切齿,你都拿高通没办法,因为它的专利实在太多太重要了,你根本绕不开它。

  在过去30年中,高通在研发领域投入的资金超过440亿美元,其在全球申请和拥有的专利超过13万项。这些技术以蜂窝通信为中心,包括标准基本专利和非基本专利。其中标准基本专利是指对设备是至关重要的技术标准。

  手机厂商愿意与高通合作,还有另外一个重要的原因,那就是对于手机厂商来说,高通不仅仅是专利提供方,还是一个巨大的专利保护伞——

  在与高通签署专利授权协议的同时,高通一般还会要求手机厂商与其签署一个反授权协议。说的简单些,也就是手机厂商,把自己申请的专利,反向授权给高通,并且放弃对其他与高通签署同样协议的手机厂商的起诉权。

  举个例子,如果其中一家厂商侵犯了另外一家手机厂商的专利,只要这两家手机厂商都与高通签署了反授权协议。这两家手机厂商之间,就不会产生相关的专利诉讼。

  这对于手机厂商来说,是一个省事且离不开的保护伞,毕竟如今手机市场趋同化如此之强,各家手机厂商都会申请在相应领域繁杂的专利保护。一旦不慎侵权,会给自己惹来不少麻烦。但进入高通的专利保护伞,就相当于进了一个手机专利保护联盟,在专利授权的问题上,自己就不会遇到太多麻烦。

  正是因为高通“霸道”的做法,引起了各国政府对高通的不满,所以频繁发起对高通的反垄断调查。

  2005年7月,美国博通公司对高通发起反垄断诉讼,最终达成和解,高通向博通赔付8.91亿美元。

  2007年1月,韩国对高通进行反垄断调查,2010年1月对高通处以2.36亿美元的罚款。

  2007年10月,欧盟委员会根据Nokia等六家公司举报对高通进行了反垄断调查,最终2009年以和解宣布停止调查。

  2010年,基于Icera的投诉,欧美启动对高通的反垄断调查,Icera公司投诉高通滥用市场地位,目前此调查依然处于调查阶段。

  2016年4月,黑莓公司抗议,认为公司根据授权协议支付的特定专利费,高通收取了过多费用,随后,两家公司展开了谈判,试图解决这一纠纷。2017年4月12日也就是近日有了仲裁结果,黑莓获得高通公司8.15亿美元赔款。

  2016年12月,韩国监管部门以违反反垄断法为由,宣布对高通处以1.03万亿韩元(约合8.8亿美元)罚款,并要求该公司改变现有商业做法。

  2017年1月,苹果在美国加州南区联邦地方法院向高通公司发起的专利诉讼,起诉高通“垄断无线芯片市场”,并提出了近10亿美元的索赔。

  上面的官司里面,除了前几年我们国家因为反垄断,罚了高通60亿之外,最引人注目的,就是高通和另一个行业老“流氓”——苹果之间的死磕了。

  苹果老大库克说:“高通在标准专利方面表现非常出色,但这只是iPhone的一小部分。高通的技术与显示器、Touch ID或无数其他的创新毫无关系,这些都是苹果的发明。所以我们认为这是不对的,对此我们采取了原则性的立场。”

  说白了,就是苹果认为高通的“高通税”影响了苹果的创新,因为创新很大一部分收益都被高通剥脱了。

  不过话说回来,高通确实一直在研发方面保持很大的投入。现在之所以能形成这么大的竞争优势,也是和企业付出成正比的。

  所以说,与其临渊羡鱼,不如退而结网。想要少交“高通税”,只能老老实实搞研发和创新。

  高通借助CDMA,在2G时代实现崛起,在3G时代爆发。那个时候,大家只能忍气吞声。

  一直到了4G时代,大家都看不下去了,纷纷抛弃CDMA,去投奔OFDMA。

  以GSM技术为主的通信企业,成立3GPP组织。紧跟着,以高通为首的CDMA帮,针锋相对,成立3GPP2组织,死磕3GPP。

  高通的算盘打得很精,它本来是打算带着3GPP2搞UMB标准(也就是CDMA2000的下一步演进目标)的。可是,没人敢往新的火坑跳,大家纷纷选择3GPP的LTE。

  结果,UMB根本没有厂商愿意参与。一个人怎么玩?高通自觉无趣,干脆就也放弃了UMB标准(几百亿打了水漂)。

  现在大名鼎鼎的“骁龙”芯片,就是高通的法宝,被认为是世界上最先进、最受欢迎的手机芯片。

  很多手机厂家的旗舰手机都是采用骁龙芯片,以此作为手机的卖点。例如小米,一直都是高通的战略合作伙伴,它的旗舰,全部都采用高通最好的芯片。高通也是小米的投资方之一。

  如今,高通已经成长为全球最大的无线半导体供应商,全球员工总数超过3万人,每天出货手机芯片超过200万片,为全球近千家科技巨头提供技术许可授权服务。

  - QCT:即高通CDMA技术集团,主要负责研发和销售无线基础设施和设备中的芯片等软硬件方案,这几年骁龙系列SoC是其主力。

  - QTL:高通技术授权部门,主要负责对高通历年积累和收购的技术专利进行授权。

  - QSI:高通的战略投资业务,主要是为新业务方向或现有业务扩张做战略储备,确保未来的增长。

  尤其是在物联网方面,高通做了大量的布局,包括研发和并购。2016年,高通公司宣布将以470亿美元收购领先的汽车行业半导体解决方案提供商恩智浦。如果收购成功,将大大增强它在这方面的实力。

  在5G方面,作为老本行,高通当然更不会放过。它在很多5G关键技术上保持着领先,储备了大量的专利。同时,它也和很多企业有密切的合作关系,在全球范围内到处开展5G测试。

  正所谓树大招风,这些年高通的日子其实也不好过。除了应接不暇的官司之外,还经历了各种风波,例如大家知道的博通收购案。虽然最后成功挡住了杀上门的“野蛮人”,但也大伤元气,遭罪不少。

  最后,小枣君想说,虽然高通凭借专利授权,攫取了很多的行业利润,但是这个问题还是要理性看待。

  交钱归交钱,像华为和中兴这样的中国通信企业,其实都和高通有非常深入和坦诚的合作。高通和行业企业的关系,也没有大家想象得那么剑拔弩张,水火不容。

  这么多年来,高通对于通信行业的技术发展,还是做出了很多积极贡献的,不能片面地否定它的价值。

  对于中国的通信事业和半导体事业,还是那句老话,空谈误国,实干兴邦。吵架骂娘是解决不了实际问题的。只要踏实创新,坚持投入,我们也会有像高通这样的企业,我们也能爬到食物链的最顶端。

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